Alzheimer, “del no me acuerdo, al olvido”

Proclamado por la Organización Mundial de la Salud (OMS) y auspiciado por Alzheimer’s Disease International (ADI), todos los 21 de septiembre se conmemora el Día Mundial del Alzheimer. La afección es considerada la nueva epidemia del siglo XXI.

El 21 de Septiembre fue elegida por la Organización Mundial de la Salud (OMS) y la Federación Internacional de Alzheimer (ADI). Durante esta jornada se realizan actividades para concienciar y ayudar a prevenir esta enfermedad mental.

El propósito de esta conmemoración es dar a conocer la enfermedad y difundir información al respecto, solicitando el apoyo y la solidaridad de la población en general, de instituciones y de organismos oficiales. El Alzheimer ya está considera como la nueva epidemia del siglo XXI. Es un problema de todos, pues la dependencia que genera afecta no sólo al enfermo, sino también a su entorno más cercano.

En el año 1906 Alois Alzheimer describió por primera vez la enfermedad que más tarde llevaría su nombre. Más de cien años después todavía se está luchando contra el estigma asociado a la demencia y se siguen organizando campañas para conseguir mejores servicios y tratamientos para las personas con la enfermedad de Alzheimer así como para sus cuidadores.

Pero ¿qué es el Alzheimer?

La demencia es una pérdida de la función cerebral que se presenta con la edad y ciertas enfermedades y el Alzheimer es la forma de demencia más común a nivel mundial.

Es una enfermedad progresiva y degenerativa del cerebro que provoca deterioro de la memoria, del pensamiento y de la conducta.

Se entiende por demencia la alteración en las funciones cognitivas (como son la memoria, atención, capacidad para entender conceptos complejos, etc.) que se acompaña de la pérdida de la habilidad del autocuidado (bañarse, vestirse, comer, etc.). Las personas diagnosticadas con Alzheimer pueden sobrevivir de 2 a 20 años a partir del inicio de los primeros síntomas

¿Cuáles son los síntomas de la Enfermedad de Alzheimer?

Los síntomas característicos de la enfermedad de Alzheimer son: pérdida de memoria, de las habilidades de lenguaje (dificultad para encontrar los nombres de las palabras), alteraciones del pensamiento abstracto, juicio pobre, desorientación en lugar, tiempo y persona, cambios en el estado de ánimo, conducta y personalidad. El resultado general es un notorio decaimiento en las actividades personales y el desempeño en el trabajo.

El síntoma más común, y por lo general el inicial, es la pérdida de memoria a corto plazo, es decir, la incapacidad de recordar hechos recientes. Con la progresión de la enfermedad aparecen otros síntomas y cambios de conducta, como desorientación en el espacio, desinhibición, actitud violenta hacia las personas conocidas o incluso depresión. Las alucinaciones, así como la pérdida de la habilidad para realizar tareas complejas, son síntomas que ocurren en estadios más tardíos de la enfermedad. Finalmente, se desarrollada una pérdida de la autonomía y una dependencia absoluta por parte del cuidador hasta el último momento.

¿Todo problema de memoria se relaciona con la enfermedad de Alzheimer?

El olvido común es parte regular del proceso de envejecimiento y frecuentemente empieza en la cuarta década de la vida. La mayoría de las personas han experimentado alguna vez olvido de nombres, citas o el lugar donde dejaron las llaves, etc. Sin embargo, este olvido normal difiere de la enfermedad de Alzheimer, ya que el paciente frecuentemente se pierde en lugares conocidos, olvida nombres de familiares y de personas conocidas, tiene problemas para contar dinero, se le olvida cómo vestirse, leer y escribir y pierde la capacidad y habilidad para utilizar herramientas de la vida diaria como llaves, puertas, radios, etc.

¿Qué ocasiona la enfermedad de Alzheimer?

Su origen es aún desconocido; los investigadores trabajan sobre posibles causas tales como daño neurológico, deficiencias químicas, anormalidades genéticas, virus, tóxicos ambientales y disfunción en el sistema de defensas del organismo.

La enfermedad de Alzheimer se caracteriza por una pérdida acelerada y progresiva de neuronas, principalmente en las áreas de la corteza cerebral dedicadas a la formación de recuerdos y la realización de tareas complejas de varios pasos.

¿Quién puede estar afectado por la Enfermedad de Alzheimer?

La enfermedad de Alzheimer no hace distinción de clase socioeconómica, raza ni grupo étnico, afecta por igual a hombres y mujeres, aunque más frecuentemente a personas de edad avanzada, aproximadamente un 10 % en mayores de 65 años y un 47 % en personas de 85 años, aunque también puede presentarse en personas jóvenes (35-50 años).

¿Qué tan frecuente es la enfermedad de Alzheimer?

En México más de 350,000 personas están afectadas por la enfermedad de Alzheimer y mueren por ella anualmente 2,030 pacientes. En Estados Unidos hay 4 millones y mueren anualmente más de 100,000, convirtiendo a la enfermedad de Alzheimer en la cuarta causa de muerte entre adultos. Se estima que uno de cada tres de nosotros enfrentará esta enfermedad en algún ser querido o en un familiar.

¿Es hereditaria la enfermedad de Alzheimer?

Hay un mayor riesgo de que los hijos y los hermanos de pacientes con Alzheimer contraigan la enfermedad, pero para la mayoría de los casos sólo se presenta un enfermo por familia.

Existe otro grupo de pacientes con enfermedad de Alzheimer con un patrón hereditario, al cual se le denomina Alzheimer familiar y se presenta en un 40 % de los casos; se caracteriza por desarrollarse tempranamente.

¿Cómo se diagnostica la enfermedad de Alzheimer?

En la actualidad, no existe una sola prueba que confirme la enfermedad. Cuando se observan los síntomas, se debe obtener una evaluación física, psiquiátrica y neurológica completa realizada por un médico con experiencia en el diagnóstico de trastornos demenciales. La precisión del diagnóstico con esta evaluación es de aproximadamente 90 %. Sin embargo, la única forma de confirmar al 100 % el diagnóstico de la enfermedad, es estudiando el tejido cerebral con técnicas inmuno-histoquímicas.

¿Hay tratamiento médico para la enfermedad de Alzheimer?

No existe tratamiento o cura para detener o invertir el deterioro mental de la enfermedad. Sin embargo, los resultados de investigaciones recientes son alentadores. Varios medicamentos que se utilizan para aliviar los síntomas se encuentran en etapa de pruebas clínica. Existen otras medicinas disponibles que ayudan a controlar las alteraciones conductuales.

¿Qué tanto sobreviven las personas con enfermedad de Alzheimer?

Las personas diagnosticadas con Alzheimer pueden sobrevivir desde 2 hasta 20 años a partir del inicio de los primeros síntomas (pérdida de memoria). Disminuye la esperanza de vida, pero proporcionando un cuidado apropiado y atención médica adecuada los pacientes pueden sobrevivir por muchos años, tanto en casa como en instituciones. Normalmente su muerte no puede ser pronosticada sino hasta las fases terminales muy avanzadas. Es muy común que los pacientes en fases terminales pierdan peso, tengan dificultades al tragar, para caminar y para hablar e incontinencia fecal y urinaria.

¿Qué podemos hacer en el futuro?

Difundir el conocimiento sobre la enfermedad de Alzheimer y de otras demencias. Acudir a los diferentes grupos de apoyo organizados en varias instituciones, con el fin de cambiar actitudes e ideas erróneas. Esto permitirá ayudar a los pacientes a mantener su dignidad y a elevar su calidad de vida.

Y siempre recordar que las personas enfermas de Alzheimer necesitan de todo el amor y el apoyo familiar.

Hay varias instituciones que ofrecen Grupos de apoyo para familiares de pacientes con Alzheimer en la Ciudad de México, entre ellas están: Instituto Nacional de Neurología y Neurocirugía, Asociación de Colonos de Bosques de Echegaray, Centro de Atención Diurna “Francisco Espinoza”,  Hospital Adolfo López Mateos, Asociación Mexicana de Enfermedad de Alzheimer.

 

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